La oveja

La oveja es un mamífero rumiante de cuatro patas estrechamente relacionado con la cabra. Es de tamaño medio y está cubierto por un pelo rizado llamado lana.

Las ovejas proceden de Europa Central y Asia pero son muy comunes en Nueva Zelanda, Australia, algunas partes de América del Norte y Reino Unido, donde se crían para posteriormente comercializar con ellas.

A día de hoy existen cerca de 1300 especies de ovejas diferentes en todo el mundo. Sin embargo, todas las especies son muy parecidas entre ellas y sólo varían en peso y tamaño. Suelen pesar entre 45 y 100 kg.

Sólo 200 especies de ovejas son domésticas. Fueron los primeros animales en ser domesticados por el hombre y desde entonces el ganado ovino desempeña un papel importante a nivel mundial.

Se crían fundamentalmente para la obtención de lana y carne, aunque también se obtiene leche de ellas. La lana de oveja es uno de los materiales más comunes y usados en el mundo.

La lana de oveja es la fibra animal más utilizada y por lo general se recoge mediante esquila. Su carne recibe el nombre de carne de cordero cuando es de un animal joven y de ovino mayor cuando proviene de animales de más de un año.

El macho de la oveja es el carnero. El cordero o borrego es la cría de la oveja.

Imagen de una oveja y un cordero
Razas de Ovejas
Razas de Ovejas

Qué comen las ovejas

Las ovejas son herbívoras y su dieta consiste principalmente en hierba. De hecho, las ovejas desempeñan un papel importante en el mantenimiento de los ecosistemas de pastizales saludables.

Tienen un estómago de cuatro cámaras que les ayuda a digerir su comida y son capaces de extraer muchos nutrientes de las plantas que comen, por lo que suelen utilizarse como animales de pastoreo. Las ovejas suelen pastar en zonas donde hay mucha hierba, como prados, pastos y campos.

Pastan en la capa superior de la vegetación, lo que ayuda a mantener la hierba corta y también estimula el nuevo crecimiento. Esto beneficia tanto a la hierba como a las ovejas, ya que éstas obtienen uncomida nutritiva y la hierba tiene la oportunidad de volver a crecer.

Aunque la hierba es la base de la dieta de las ovejas, también comen otras plantas si están disponibles. Esto puede incluir cosas como hojas, flores e incluso corteza de árbol.

También se sabe que las ovejas comen pequeñas cantidades de carne si está disponible. Suele ser en forma de insectos, pero se sabe que comen presas más grandes si es necesario.

Les gusta pastar en la hierba baja de los prados y también se alimentan de gramíneas, leguminosas, arbustos, granos y heno. Suelen preferir plantas agridulces y generalmente rechazan las amargas.

Las ovejas se alimentan desde el amanecer hasta que se pone el sol, parando esporádicamente para descansar y masticar el bolo regurgitado.

También es fundamental en su alimentación una fuente constante de agua potable. La cantidad de agua que necesitan varía con la estación del año y el tipo y calidad de los alimentos que consumen.

Características de la oveja

¿Sabías que podemos saber la edad de una oveja por sus dientes? Inspeccionando los dientes se puede ver si el cordero tiene dientes de «leche» o permanentes. Si no tiene dientes permanentes, el cordero no tiene ni un año.

Los dientes van cambiando a medida que el cordero madura. Las más jóvenes tienen 20 dientes y en su etapa adulta, tiene 32 dientes, de los cuales 24 son molares y 8 incisivos. La esperanza de vida de una oveja es de unos 10-12 años.

Las ovejas tienen los sentidos del olfato y audición bastante buenos, aunque son muy sensibles al ruido. Sus ojos son muy curiosos ya que tienen las pupilas rectangulares.

Según la raza, las ovejas pueden no tener cuernos, tenerlos ambos sexos, o solo los machos. La mayoría de las razas con cuernos tienen solo un par, pero algunas pueden tener varios.

El color más común de la oveja doméstica es el blanco, pero sus colores van desde al blanco más puro hasta el marrón oscuro.

El motivo por el cual las ovejas son blancas es porque cuando empezaron a domesticarlas seleccionaban solo las que tenían el pelo blanco porque era el más fácil de teñir de otros colores. A pesar de ello, a veces pueden salir con pelo de otro color. Las ovejas salvajes por lo general solo se encuentran en tonos marrones.

En algunas partes del mundo, como Australia, las ovejas se consideran una plaga y a menudo se las mata.

Las ovejas son animales sociales y viven en grupos llamados rebaños. Generalmente son tímidas y no les gusta estar solas.

Cuando una oveja se siente amenazada, suele balar con fuerza para alertar a los demás miembros de su rebaño.

Las ovejas también son conocidas por su capacidad de seguir a un líder, aunque éste no sea una oveja. Esto es por lo que a menudo se utilizan como ejemplo de comportamiento grupal.

Las ovejas son capaces de reconocer a los miembros individuales de su rebaño e incluso pueden recordar sus caras. Por eso los perros pastores, como los Border Collie, se utilizan a menudo para pastorear ovejas.

En algunas culturas la oveja ha sido usada como animal de sacrificios en multitud de rituales, sobre todo en las tradiciones abrahámicas.

Gestación de las ovejas

El periodo de gestación de una oveja es de 147 días de media. Sin embargo, puede oscilar entre 145 y 150 días. La duración del periodo de gestación de una oveja puede verse afectada por muchos factores, como la edad, la raza y la salud de la oveja.

Durante las últimas semanas de la gestación, el cuerpo de la oveja empezará a prepararse para el parto. La cabeza del cordero bajará a la pelvis y la ubre de la oveja comenzará a llenarse de leche. Ambos son signos de que el parto es inminente.

Cuando una oveja se pone de parto, empezará a tener contracciones. Las contracciones serán cada vez más intensas a medida que avance el parto. Finalmente, nacerá el primer cordero. Normalmente nacen uno o dos corderos a la vez. Sin embargo, no es raro que las ovejas puedan tener trillizos o incluso cuatrillizos.

Después de que nazcan los corderos, la oveja los limpiará y entonces empezarán a amamantarse. La leche de la oveja es muy nutritiva y ayudará a los corderos a crecer rápidamente. Los corderos suelen pesar entre 8 y 12 libras (3,6 y 5.4 kg) al nacer.

Los corderos nacen con lana y son capaces de caminar a las pocas horas de nacer. Se destetan de la leche materna alrededor de los dos o cuatro meses de edad. En este momento, también son capaces de comer hierba y otras plantas. Las ovejas viven unos 10-12 años.

Tipos de ovejas

Hay una gran variedad de razas de ovejas, que se dividen en dos categorías principales: domésticas y salvajes.

Ovejas domésticas

Las ovejas domésticas son una forma domesticada de las ovejas salvajes de Europa, Asia y el norte de África. Se mantienen como ganado por su leche, lana y carne. No se diferencian mucho de sus ancestros salvajes en cuanto a su aspecto o comportamiento, aunque se han seleccionado ciertos rasgos que las hacen más útiles para el ser humano.

Por ejemplo, las ovejas domésticas se han criado para que tengan un pelaje de lana anormalmente pesado, que requiere un esquileo regular. Las ovejas también se utilizan a menudo como animales de pastoreo, y a veces se crían por su capacidad de producir corderos (ovejas jóvenes) para la carne o la cría.

La oveja doméstica es una adición relativamente reciente a la lista de animales domesticados. Las primeras ovejas fueron domesticadas hace más de 10.000 años en Oriente Medio.

Probablemente, las ovejas se domesticaron primero por su lana, ya que ésta era una mercancía valiosa en el mundo antiguo. La carne de las ovejas también era apreciada, y a menudo se sacrificaban ovejas a los dioses en ceremonias religiosas.

Las ovejas domésticas se extendieron rápidamente a otras partes del mundo, y en la época del Imperio Romano, se encontraban en toda Europa y el norte de África. Hoy en día, las ovejas domésticas se encuentran en casi todos los países del mundo.

La mayor parte de la población mundial de ovejas está compuesta por animales domesticados. Sin embargo, todavía hay algunas poblaciones salvajes de ovejas, sobre todo en partes de Asia y África.

Estas poblaciones salvajes suelen llamarse «las «ovejas descarriadas» o «asilvestradas» y pueden ser una molestia para los granjeros y otras personas que viven cerca de ellas.

La lana de las ovejas domésticas se utiliza para hacer ropa, alfombras y otros tejidos. La leche de oveja se utiliza para hacer queso y otros productos lácteos. La carne de oveja se consume en muchas partes del mundo, y el cordero, incluyendo Oriente Medio, Europa y Australia.

Las ovejas domésticas no son capaces de sobrevivir en la naturaleza durante largos periodos de tiempo. Han sido criadas durante generaciones para vivir cerca de los humanos y de otros animales domésticos y, por ello, carecen de muchos de los instintos y habilidades.

Todas las ovejas domésticas descienden de un único ancestro, aunque hay varios tipos diferentes de ovejas. Las ovejas suelen considerarse animales mansos y dóciles, pero también pueden ser agresivas cuando se ven amenazadas.

Algunas de las razas de ovejas domésticas más comunes son:

  • Merino: Es una raza de oveja que se cría por su lana. La lana es suave y duradera, por lo que es ideal para la confección.
  • Dorset: Es una raza de ovejas de doble propósito que se cría tanto por su carne como por su lana. La lana es de calidad media a gruesa.
  • Frisona: Es una raza de oveja lechera que produce leche con alto contenido en grasa butírica.
  • Suffolk: Una raza de ovejas de doble propósito que se cría tanto para la carne como para la lana. La lana es de gran calidad.

Ovejas salvajes

No están domesticadas y viven en la naturaleza. Hay dos tipos principales de ovejas salvajes: el borrego cimarrón y el muflón.

Los borregos cimarrones son el tipo de oveja salvaje más grande y común en Norteamérica. Se distinguen por sus grandes cuernos y su pelaje lanoso. Los muflones son más pequeños que los borregos cimarrones y tienen cuernos más cortos y curvados. Se pueden encontrar en Europa, Asia y el Norte de África

Las ovejas salvajes son herbívoras y se alimentan principalmente de hierbas, juncos y forraje. También consumen una variedad de otras plantas, según la especie y la ubicación. En algunas zonas, las ovejas salvajes pueden competir con el ganado doméstico por la comida. Esto puede provocar conflictos entre los humanos y las ovejas salvajes.

Las ovejas salvajes son animales sociales y viven en rebaños. El tamaño de un rebaño depende de la especie y del hábitat. Los rebaños de borregos cimarrones pueden llegar a ser cientos, mientras que los rebaños de muflones suelen ser más pequeños.

Las ovejas salvajes suelen ser tímidas con los humanos, pero pueden ser agresivas si se sienten amenazadas.

Los borregos salvajes se cazan por humanos por su carne, su piel y sus cuernos. Los muflones se cazan a veces por su carne, pero los humanos los matan más a menudo porque compiten con el ganado doméstico por la comida.